Noi scienziati del clima non sapremo esattamente come si svilupperà la crisi fino a quando non sarà troppo tardi

Noi scienziati del clima non sapremo esattamente come si svilupperà la crisi fino a quando non sarà troppo tardi Maridav / shutterstock

Quando tratteniamo le cose per troppo tempo, il cambiamento può avvenire bruscamente e perfino in modo catastrofico. Sebbene ciò risulti vero per molti per esperienza personale, cose simili possono accadere anche su larga scala. In effetti, la storia del clima e degli ecosistemi terrestri è scandita da frequenti eventi dirompenti su larga scala.

Quando l'aria si riscaldò e l'ultima era glaciale stava per finire, i ghiacciai di dimensioni continentali - o calotte glaciali - rimasero in giro per molto più tempo di quanto il clima avrebbe permesso. Quindi parti di loro sono crollate in modo spettacolare. Uno di questi crolli: ancora non lo sappiamo quale calotta di ghiaccio - ha causato almeno quattro metri di innalzamento del livello del mare per secolo e forse anche la seguente brusca transizione verso a clima molto più caldo, solo per essere seguito da un altrettanto brusco infradito tra condizioni calde e fredde, prima dell'inizio del clima stabile di cui abbiamo goduto fino a poco tempo fa.

Questo lungo periodo di stabilità sembra essere già terminato. Il clima australiano si è riscaldato rapidamente per molti decenni, e alla fine è arrivato il momento in cui il caldo estremo da record si è unito a un periodo eccezionalmente secco creato le condizioni per una serie di mega incendi.

In tutto, i fuochi hanno bruciato più di 20% delle foreste temperate di latifoglie nel Nuovo Galles del Sud e Victoria, rispetto a meno del 2% in una stagione tipica. Molte delle foreste possono non riprendersi mai al loro stato precedente. Altri ecosistemi può contenere punti di ribaltamento simili.

I modelli predittivi sono la linfa vitale della scienza del clima e le basi su cui si basano spesso le risposte politiche al clima e alla crisi ecologica. Ma la loro capacità di prevedere tali eventi dirompenti su larga scala è fortemente limitata.

Ad esempio, l'enorme portata dei recenti incendi boschivi australiani va al di là di qualsiasi modello utilizzato dall'Intergovernmental Panel on Climate Change (IPCC) ha mai simulato - per il presente o il futuro. In effetti, uno di noi (Wolfgang) ha ampiamente pubblicato su incendi futuri e il suo lavoro ha scoperto che l'attività antincendio in alcune parti del sud-est dell'Australia probabilmente aumenterebbe in modo significativo entro la fine del 21 ° secolo. In realtà, incendi molto più diffusi sono avvenuti circa 70 anni prima del previsto.

Noi scienziati del clima non sapremo esattamente come si svilupperà la crisi fino a quando non sarà troppo tardi Incendi vicino a Melbourne, gennaio 2020. Fotografia in studio SS / shutterstock

Questo non è l'unico caso in cui i modelli utilizzati dagli scienziati del clima sono inadeguati. Gli IPCC stime di quanta CO₂ possiamo ancora emettere per essere al sicuro tralasciando esplicitamente molti noti interruzioni su larga scala o punti di ribaltamento a causa della comprensione insufficiente o perché i modelli non possono acquisirli.

Uno di questi eventi di ribaltamento, il disfacimento e l'eventuale scomparsa della foresta pluviale amazzonica, potrebbe già essere in corso. Un nuovo studio utilizza l'analisi statistica basata sul modello dai crolli degli ecosistemi passati e giunge alla conclusione che, una volta attivato, il dieback di Amazon potrebbe prendere un minimo di 50 anni. Poiché non abbiamo una piena comprensione di come potrebbe svolgersi esattamente un simile collasso, tali modelli non verranno inclusi nelle proiezioni future.

L'IPCC è recente relazione sugli oceani e sulla criosfera (ghiaccio marino, ghiacciai e calotte glaciali) non riporta ancora l'intera gamma possibile di innalzamento del livello del mare esacerbata da un possibile crollo della calotta glaciale dell'Antartico occidentale. La gamma dell'IPCC da 0.3 a 1.1 metri entro il 2100, a seconda dello scenario delle emissioni, rimane nettamente al di sotto dello scenario peggiore di 2.4 metri risultante da un'analisi di opinioni di esperti. Zita Sebesvari, uno degli autori principali del rapporto, ha ammesso che uno scenario così peggiore non può essere escluso.

Sappiamo abbastanza bene che il clima che stiamo per creare è simile a quello di milioni di anni fa, ma ignoriamo principalmente la velocità con cui ciò accadrà e il significato per gli umani e gli ecosistemi. Tuttavia, gli scienziati raramente sottolineano le incertezze nelle loro previsioni - in particolare gli scenari peggiori che vanno oltre la capacità dei modelli - e preferiscono attenersi alle conclusioni conservative ma ferme che possono essere tratte da modelli ben consolidati.

Discutere di risultati altamente incerti ma potenzialmente catastrofici è spesso visto come un timore politico. Ma basare la risposta politica alla crisi climatica su una serie di previsioni sicure e - nella loro totalità - apparentemente certe previsioni sta quindi dipingendo un quadro del tutto inadeguato dei potenziali rischi che il clima e le crisi ecologiche comportano per l'umanità e la biosfera.

Noi scienziati abbiamo bisogno di enfatizzare in modo proattivo le incertezze dei nostri scenari modello e che non sappiamo con certezza quanto sarà grave la crisi climatica, quanto rapidamente potrebbe svolgersi, né in che modo influenzerà gli esseri umani e gli ecosistemi. In tal modo, dobbiamo rivalutare il modo in cui la migliore scienza può contribuire alla politica climatica al servizio dell'umanità.

Dobbiamo avere l'umiltà di accettare quanto non sappiamo, incluso a che punto è troppo tardi per prevenire i punti di ribaltamento catastrofici e la conseguente interruzione su larga scala. Solo così possiamo liberare la risposta politica dall'operare secondo ipotesi prudenti e scenari di fascia media e basarla saldamente sulla prevenzione di uno scenario peggiore.

Circa l'autore

Wolfgang Knorr, ricercatore senior, geografia fisica e scienze dell'ecosistema, Università di Lund e Will Steffen, professore emerito, Australian National University

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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