Incendi e siccità potrebbero innescare il crollo di Amazon

Incendi e siccità potrebbero innescare il crollo di AmazonIl crollo dell'Amazzonia potrebbe presto significare la fine di uno degli habitat più ricchi della Terra, lasciando la foresta pluviale distrutta dagli esseri umani.

Nell'arco di una vita umana, Amazon crolla avrebbe potuto trasformare la foresta pluviale in aperta savana.

La devastazione combinata del riscaldamento globale indotto dall'uomo, il rapido aumento del degrado o la distruzione della foresta, i cicli climatici naturali e gli incendi catastrofici potrebbero essere sufficienti per portare la foresta più grande, più ricca e vitale del mondo a un punto di svolta: verso un nuovo tipo di habitat .

"Il rischio che la nostra generazione presieda al collasso irreversibile della biodiversità amazzonica e andina è enorme, letteralmente esistenziale", avverte Mark Bush del Florida Institute of Technology, negli ultimi Annali del giardino botanico del Missouri.

Il professor Bush basa la sua argomentazione sulle prove della storia: uno studio minuzioso del polline fossile e del carbone nei sedimenti dei laghi andini conferma che la dissoluta biodiversità dell'Amazzonia è stata disturbata molte volte in passato, poiché il clima globale è variato con il ritiro e avanzamento dei ghiacciai.

Tuttavia, non ha mai raggiunto un punto di svolta verso il collasso, se non altro perché non ha mai dovuto affrontare il pericolo di incendio nella scala attuale.

C'è un altro fattore: l'intrusione umana sempre maggiore, il degrado o la conversione della foresta in piantagioni o terreni di ranch aumenta il rischio di un drammatico passaggio da una vegetazione tropicale umida a praterie aperte e boscose.

E poi, si sostiene, ci sono le temperature sempre più elevate guidate da emissioni di gas serra sempre maggiori derivanti dagli investimenti umani nell'energia da combustibili fossili e dalla distruzione sempre più estesa degli habitat naturali che in passato hanno assorbito il carbonio atmosferico. E con temperature più alte, arriva il rischio di una siccità sempre più catastrofica.

"Dal punto di vista umano, la foresta è diventata molto più facile da pulire"

Un fiume di aria umida scorre da est a ovest attraverso l'Amazzonia fino alle Ande. Ciò che cade come pioggia viene assorbito dalla vegetazione o evaporato dal sole e traspirato attraverso le cime degli alberi per fornire ancora più vapore acqueo a cadere ancora e ancora. In effetti, la foresta pluviale amazzonica occidentale e le foreste andine dipendono quasi interamente dall'umidità riciclata.

Questo riciclaggio si dissolve con l'avanzare della volta: l'evapotraspirazione dalla savana è meno di due terzi di quella dalla foresta. I terreni coltivati ​​restituiscono solo un decimo della sua umidità ai cieli. Questo rende la foresta nell'entroterra dell'Atlantico sempre più vulnerabile al cambiamento.

La regione si è ripresa molte volte dalle turbolenze climatiche. Ma la temperatura regionale si è riscaldata da 1 ° C a 1.5 ° C nel secolo scorso, e i ricercatori hanno ripetutamente avvertito che una combinazione di una grave deforestazione e un riscaldamento di 3 ° C o più potrebbe trasformare la foresta in savana.

Negli ultimi 15 anni, l'Amazzonia ha vissuto tre "periodi di siccità del secolo", nel 2005, 2010 e 2015-16. Gli effetti di questi, avverte il professor Bush, "potrebbero essere prolungati e forse irreversibili".

Il suo avvertimento può suonare apocalittico. In effetti, sta solo dicendo ad alta voce ciò che è stato implicito per anni nella ricerca e nei rapporti della regione.

Siccità e incendi presentare una sorta di doppio pericolo a qualsiasi foresta. Siccità e incendi potrebbero, i ricercatori hanno ripetutamente avvertito, trasformare l'Amazzonia da un assorbitore di carbonio a una fonte di gas serra, per peggiorare ulteriormente il riscaldamento globale.

La siccità lo ha fatto già danneggiati ampi tratti di bosco e sebbene la legislazione in teoria protegga il deserto il recente danno è stato su una scala abbastanza grande da allarmare nazioni lontane.

Punto di non ritorno possibile

Le alte temperature cambiano gli ecosistemi: alcune piante semplicemente non ce la fanno. La regione è uno dei più ricchi e importanti del pianeta. La perdita dell'Amazzonia rappresenterebbe un punto di svolta climatico e i ricercatori lo avvertono da anni possibili scivolate verso un cambiamento irreversibile sono imminenti

In una siccità, più alberi muoiono. Il legno morto in piedi diventa caduta di alberi e così tanta esca in attesa di prendere fuoco. Quando la chioma si apre, le temperature locali salgono fino a 10 ° C e in una regione deforestata l'umidità scende del 30%.

Per gli esseri umani che cercano strade da pulire, minerali da estrarre, terreno da piantare o bestiame da correre, l'opportunità si presenta. "Dal punto di vista umano, la foresta è diventata molto più facile da pulire", afferma il professor Bush.

Quindi gli effetti della siccità si accumulano e incoraggiano l'invasione di ancora più umani con motoseghe e fuoco. L'Amazzonia occidentale è già un potenziale punto di svolta: nel 2016, il secondo lago più grande della Bolivia - un'importante area di pesca commerciale - si è prosciugato tra gennaio e novembre.

Dati i tassi di deforestazione e le temperature a venire, il punto di svolta dell'Amazzonia - la perdita di un'enorme foresta pluviale - potrebbe verificarsi entro la metà del secolo. Il passaggio a un nuovo tipo di ecosistema sarebbe irreversibile.

"L'immensa biodiversità della foresta pluviale è a rischio di incendio", ha affermato il professor Bush. "Il riscaldamento da solo potrebbe indurre il punto di svolta entro la metà del secolo, ma se le attuali politiche che chiudono un occhio sulla distruzione delle foreste non vengono fermate, potremmo raggiungere il punto di svolta molto prima".

Ha avvertito: “Oltre alla perdita di fauna selvatica, gli effetti a cascata della perdita della foresta pluviale amazzonica altererebbero le precipitazioni in tutto l'emisfero. Non si tratta di un problema remoto, ma di importanza globale e di importanza critica per la sicurezza alimentare che dovrebbe interessarci tutti ". - Rete di notizie sul clima

L'autore

Tim Radford, giornalista freelanceTim Radford è un giornalista freelance. Ha lavorato per Il guardiano per 32 anni, diventando (tra le altre cose) lettere editore, editor di arti, redattore letterario e redattore scientifico. Ha vinto il Associazione degli scrittori britannici di scienza premio per scrittore scientifico dell'anno quattro volte. Ha servito nel comitato del Regno Unito per il Decennio internazionale per la riduzione delle calamità naturali. Ha tenuto conferenze sulla scienza e sui media in dozzine di città britanniche e straniere. 

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