Le persone o il clima hanno ucciso la megafauna?

Le persone o il clima hanno ucciso la megafauna? Quando l'acqua dolce si è prosciugata, anche molte specie di megafauna. Centro di eccellenza per la biodiversità e il patrimonio australiano, Autore previsto

La Terra è ora saldamente alle prese con il suo sesto "evento di estinzione di massa", ed è principalmente Colpa nostra. Ma l'era moderna non è sicuramente la prima volta che gli esseri umani sono stati implicati nell'estinzione di una vasta gamma di specie.

In effetti, a partire da circa 60,000 anni fa, molti degli animali più grandi del mondo sono scomparsi per sempre. Questi "megafauna"Sono stati persi per la prima volta Sahul, il supercontinente formato da Australia e Nuova Guinea durante i periodi di basso livello del mare.

Le cause di queste estinzioni sono state dibattute per decenni. I possibili colpevoli includono cambiamento climatico, caccia o modifica dell'habitat da parte degli antenati degli aborigeni, O combinazione dei due.

Il modo principale per indagare su questa domanda è costruire linee temporali dei principali eventi: quando le specie si sono estinte, quando sono arrivate le persone e quando il clima è cambiato. Questo approccio si basa sull'utilizzo di fossili datati di specie estinte per stimare quando si estinsero e le prove archeologiche da determinare quando le persone sono arrivate.

Il confronto di queste tempistiche ci permette di dedurre le probabili finestre di convivenza tra megafauna e persone.

Possiamo anche confrontare questa finestra di coesistenza con i modelli a lungo termine della variazione climatica, per vedere se le estinzioni hanno coinciso con o hanno seguito a breve cambiamenti climatici improvvisi.

Siccità dei dati

Un problema con questo approccio è la scarsità di dati affidabili a causa dell'estrema rarità di fossilizzato di un animale morto e della bassa probabilità che le prove archeologiche vengano conservate nelle dure condizioni dell'Australia.

Ciò significa che molti studi si limitano a trarre conclusioni sui fattori di estinzione alla scala di singoli siti paleontologici o di siti archeologici specifici.

In alternativa, le linee temporali possono essere costruite includendo prove su grandi scale spaziali, ad esempio su intero continente australiano.

Sfortunatamente, questo "raggruppamento" delle prove disponibili in molti siti diversi ignora la variazione nel contributo relativo dei diversi fattori di estinzione nel paesaggio.

Mappatura dell'estinzione

Nei nostri ricerca pubblicata su Nature Communications, abbiamo sviluppato strumenti matematici avanzati per mappare i modelli regionali dei tempi delle sparizioni della megafauna e dell'arrivo degli antenati aborigeni nell'Australia sudorientale.

Sulla base di queste nuove mappe, ora possiamo capire dove gli umani e la megafauna coesistevano e dove no.

Le persone o il clima hanno ucciso la megafauna? Aree di convivenza e non convivenza tra uomo e megafauna. F. Saltré

Si scopre che gli esseri umani hanno coesistito con la megafauna su circa l'80% del Sahul sud-orientale fino a 15,000 anni, a seconda della regione in questione.

In altre regioni come la Tasmania, non c'era tale coesistenza. Questo esclude gli esseri umani come un probabile motore dell'estinzione della megafauna in quelle aree.

Abbiamo quindi allineato queste finestre di coesistenza e non coesistenza in ogni parte del paesaggio con diverse misure ambientali derivate dalle simulazioni climatiche negli ultimi 120,000 anni. Questo ci ha dato un'idea di quali fattori spiegassero meglio i tempi di estinzione della megafauna in ogni parte del paesaggio.

Nonostante un effetto importante sulle estinzioni nelle aree in cui la megafauna e le persone non coesistevano, non c'era assolutamente nulla che spiegasse i tempi delle estinzioni della megafauna nei luoghi in cui la megafauna e le persone coesistevano.

Questo risultato sorprendente ha suggerito che ci eravamo persi qualcosa di importante nelle nostre analisi.

Collegare i punti

Il principale difetto del nostro approccio è stato analizzare ogni luogo indipendentemente dai suoi dintorni. Il nostro modello iniziale non aveva tenuto conto del fatto che un'estinzione in un luogo può influenzare un'estinzione in un altro luogo nelle vicinanze.

Una volta che abbiamo cambiato il nostro modello per incorporare questi effetti, è finalmente emerso il quadro reale. Abbiamo scoperto che le estinzioni della megafauna nelle aree in cui coesistevano con gli esseri umani erano molto probabilmente causate da una combinazione di pressione umana e accesso all'acqua.

Nell'altro 20% del paesaggio, dove gli esseri umani e la megafauna non coesistevano, abbiamo scoperto che le estinzioni probabilmente si sono verificate a causa della mancanza di piante, guidata da condizioni sempre più secche. Questo ha condannato all'estinzione molte specie di megafauna mangia-piante.

Le persone o il clima hanno ucciso la megafauna? Importanza relativa (in%) delle variabili che meglio descrivono i tempi (prima riga) e il gradiente direzionale (seconda riga) dell'estinzione della megafauna nelle aree di non coesistenza (prima colonna) e di convivenza (seconda colonna) di persone e megafauna. F. Saltré

Lo spazio è fondamentale

Questa è la prima prova che decine di migliaia di anni fa, la combinazione di esseri umani e cambiamento climatico stava già aumentando le probabilità che le specie scomparissero. Eppure questo modello era invisibile se ignoravamo l'interconnessione delle varie regioni coinvolte.

Questo potrebbe essere solo l'inizio di cui abbiamo bisogno per un trattamento nuovo e più sfumato dei cambiamenti ambientali nel profondo passato in altre regioni del mondo.

Ancora più importante, i nostri risultati si rafforzano il duro avvertimento degli scienziati sull'immediato futuro delle piante e della fauna selvatica del nostro pianeta. Date le crescenti pressioni umane sul mondo naturale, insieme a un ritmo senza precedenti del riscaldamento globale, le specie moderne stanno affrontando devastazioni simili.The Conversation

Circa l'autore

Frédérik Saltré, Research Fellow in Ecology & Associate Investigator per il ARC Center of Excellence for Australian Biodiversity and Heritage, Università di Flinders; Corey JA Bradshaw, Matthew Flinders Fellow in Global Ecology and Models Theme Leader per l'ARC Center of Excellence for Australian Biodiversity and Heritage, Università di Flinderse Katharina J. Peters, Postdoctoral Fellow, Università di Flinders

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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