L'acidificazione oceanica sta già danneggiando la crescita della Grande Barriera Corallina

L'acidificazione oceanica sta già danneggiando la crescita della Grande Barriera Corallina

I coralli crescono meglio nelle condizioni oceaniche più alcaline che esistevano in epoca preindustriale.

Un nuovo esperimento sulla Grande barriera corallina ha dimostrato, per la prima volta, che l'acidificazione degli oceani sta già danneggiando la crescita delle barriere coralline nel loro ambiente naturale.

Come la nostra ricerca pubblicato su Nature oggi mostra, la riduzione del pH dell'acqua di mare - causata dall'anidride carbonica da attività umane come la combustione di combustibili fossili - sta rendendo più difficile per i coralli costruire e mantenere i loro scheletri.

Noi e i nostri colleghi, guidati da Rebecca Albright e Ken Calderia del Istituto di Carnegie per la scienza a Stanford, in California, ha effettuato la prima manipolazione sperimentale della chimica dell'acqua di mare in un ecosistema naturale di barriera corallina. Precedenti studi sui cambiamenti climatici sulle barriere coralline sono stati condotti in laboratorio o in serbatoi a sistema chiuso sulla barriera corallina.

Le barriere coralline sono particolarmente vulnerabili all'acidificazione degli oceani perché il carbonato di calcio, i mattoni minerali dei loro scheletri, si dissolve facilmente nell'acido. Al di sotto di un certo pH, si prevede che questa dissoluzione superi l'accumulo di nuovo carbonato di calcio che consente alle barriere coralline di crescere e di riprendersi da processi di erosione come le tempeste.

Studi precedenti negli ultimi decenni hanno mostrato un declino su larga scala delle barriere coralline. Le percentuali di calcificazione della barriera corallina erano 40% inferiori in 2008-09 rispetto a 1975-76.

Tuttavia, è stato difficile stabilire con esattezza quanta parte del declino era dovuta all'acidificazione e quanto era causato da altri stress indotti dall'uomo come il riscaldamento degli oceani, l'inquinamento e la pesca eccessiva. Comprenderlo è essenziale per prevedere come potrebbero andare le barriere coralline a fronte del continuo cambiamento climatico globale.

Per rispondere a questa domanda, abbiamo manipolato il pH dell'acqua di mare che scorre su una barriera corallina a One Tree Island nella Great Barrier Reef meridionale. Aggiungendo idrossido di sodio (un alcali), abbiamo avvicinato il pH della barriera ai livelli stimati per i periodi preindustriali, sulla base di stime del biossido di carbonio atmosferico di quell'epoca. Nel fare ciò, abbiamo spinto la barriera "indietro nel tempo", per scoprire quanto velocemente sarebbe cresciuta prima che iniziasse l'acidificazione indotta dall'uomo.

Dai nostri risultati è emerso chiaramente che la calcificazione della barriera corallina era superiore di circa lo 7% in condizioni preindustriali rispetto a quelle sperimentate oggi.

La maggior parte degli altri esperimenti di acidificazione degli oceani manipola le condizioni dell'acqua di mare in base ai bassi livelli di pH previsti per i prossimi decenni, per comprendere i potenziali effetti delle condizioni oceaniche future. Ma abbiamo dimostrato che le condizioni odierne stanno già mettendo a dura prova i coralli.

Come spiega Albright:

Il nostro lavoro fornisce le prime forti prove dagli esperimenti su un ecosistema naturale che l'acidificazione degli oceani sta già causando una crescita più lenta delle barriere coralline rispetto a 100 anni fa. L'acidificazione degli oceani sta già prendendo piede sulle comunità della barriera corallina. Questa non è più una paura per il futuro; è la realtà di oggi.

Con emissioni di gas serra continuando a salire, i nostri risultati suggeriscono un futuro desolato per le barriere coralline nei prossimi decenni, con calcificazione ridotta e maggiore dissoluzione. Ciò è particolarmente preoccupante alla luce del maggiore eventi di sbiancamento dei coralli osservata a livello globale negli ultimi anni tra le temperature prolungate della superficie del mare. Gli effetti misti del riscaldamento e dell'acidificazione degli oceani, nonché di altri fattori di stress indotti dall'uomo e naturali, rappresentano gravi minacce per gli ecosistemi che conosciamo oggi.

L'aumento dell'alcalinità delle acque oceaniche intorno alle barriere coralline è stato proposto come a geoingegneria misura per salvare ecosistemi marini poco profondi. I nostri risultati suggeriscono che ciò potrebbe essere efficace in aree isolate, ma l'implementazione di tali misure su larga scala sarebbe quasi impossibile.

Come ha sottolineato il nostro collega Ken Caldeira, l'unica soluzione reale e duratura è quella di effettuare tagli rapidi e profondi alle nostre emissioni di anidride carbonica. Altrimenti il ​​prossimo secolo potrebbe essere uno senza barriere coralline.

Riguardo agli Autori

Kennedy Wolfe, PhD Candidate, Università di Sydney. È un ricercatore dell'Università di Sydney, in Australia, che studia gli impatti delle attività umane sulla Grande barriera corallina.

Maria Byrne è professore di biologia marina e dello sviluppo presso l'Università di Sydney. Per anni 12 è stata direttrice della One Tree Island Research Station, la struttura dell'Università sulla Grande Barriera Corallina.

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