Dipolo: il "Niño indiano" che ha portato la siccità devastante nell'Africa orientale

Dipolo: il "Niño indiano" che ha portato la siccità devastante nell'Africa orientale Harvepino / shutterstock

Una grave siccità minaccia milioni di persone in Africa orientale. I raccolti delle colture sono ben al di sotto del normale e il il prezzo del cibo è raddoppiato in gran parte dell'Etiopia, del Kenya, della Somalia e dei paesi vicini.

L'ultima grande siccità nella regione, nel 2011, ha causato centinaia di migliaia di morti. Stanno diventando più frequenti e più intensi - e ognuno ha un impatto disastroso sulle economie delle nazioni e sui mezzi di sussistenza delle persone.

Allora, cosa sta causando queste siccità? E perché stanno diventando più comuni?

Almeno una parte della spiegazione riguarda un fenomeno climatico noto come "Dipolo dell'Oceano Indiano". Il dipolo, spesso chiamato Niño indiano per la sua somiglianza con El Niño, non è così noto come il suo equivalente nel Pacifico. In effetti, è stato solo correttamente identificato da un team di ricercatori giapponesi alla fine degli 1990.

Dipolo: il "Niño indiano" che ha portato la siccità devastante nell'Africa orientale Anomalie della temperatura della superficie del mare durante i dipoli nell'Oceano Indiano. Le frecce indicano la direzione del vento, le macchie bianche sono aree con più nuvole e pioggia. Marchant et al 2007, Autore previsto

Il dipolo si riferisce alle temperature superficiali del mare nell'Oceano Indiano orientale al largo dell'Indonesia, pedalando tra freddo e caldo rispetto alla parte occidentale dell'oceano. Alcuni anni la differenza di temperatura è molto maggiore di altri.

Attualmente stiamo uscendo da un dipolo particolarmente forte. Al suo apice, nell'estate 2016, il mare al largo della costa indonesiana era 1 ℃ o più caldo delle acque a poche migliaia di chilometri a ovest.

Dipolo: il "Niño indiano" che ha portato la siccità devastante nell'Africa orientale Differenze di temperatura tra l'Oceano Indiano orientale e occidentale. Autore previsto

I mari più caldi evaporano più acqua e, su questo tipo di vasta scala, una differenza di temperatura relativamente piccola può avere un grande effetto. In questo caso significava che c'era molta più umidità nell'atmosfera sopra l'Oceano Indiano orientale.

Poiché l'aria umida è più fredda dell'aria secca, questo a sua volta ha influenzato i venti prevalenti. Il vento è semplicemente l'atmosfera che cerca di bilanciare le differenze di temperatura, densità e pressione. Pertanto, per "uniformare" l'aria insolitamente fresca, un vento caldo e secco cominciò a soffiare verso est dall'Africa attraverso l'oceano.

Ciò è disastroso per gli agricoltori del Corno d'Africa che fanno affidamento sull'umidità dell'Oceano Indiano per generare le "brevi piogge" che vanno da ottobre a dicembre e le "lunghe piogge" da marzo a giugno. Con i venti che soffiavano verso il mare, l'aria era persino più secca del solito. Le piogge brevi del 2016 erano in ritardo di un mese e in alcuni luoghi fallito interamente. Le agenzie di aiuto hanno avvertito che il fallimento di queste piogge potrebbe innescare carestia di massa attraverso il nord del Kenya, il Sud Sudan, la Somalia e l'Etiopia orientale.

Le cose non miglioreranno presto. Come per El Niño, il riscaldamento globale significa che ha il Dipolo nell'Oceano Indiano diventare più estremo in anni recenti. Nell'Africa orientale, queste gravi siccità diventeranno la norma.

Cosa si può fare?

Non ci sono risposte semplici. Tuttavia, sebbene non possiamo controllare l'Oceano Indiano, possiamo cambiare il modo in cui gli umani interagiscono con l'ambiente dell'Africa orientale, rendendo le comunità più resistenti ai cambiamenti climatici.

L'uso del suolo passato ci offre alcuni indizi importanti. Ad esempio, un certo numero di siti in tutta l'Africa orientale dimostrano l'impatto del passaggio a colture del Nuovo Mondo più sensibili alla siccità come il mais. Il mais fu introdotto nel 1608 e da allora ha ampiamente sostituito le colture più tradizionali e resistenti alla siccità come la manioca o il sorgo.

Il mais fornisce ottimi ritorni calorici negli anni buoni, ma spesso fallisce e presenta problemi di infestazione e conservazione durante gli anni di siccità.

Ulteriori lezioni della storia ci mostrano che le comunità pastorali sono diventate meno mobili. Gli allevatori si stanno sistemando e stanno diventando sempre più dipendenti dall'irrigazione e dalla coltivazione, il che li rende più sensibili alla siccità. Le richieste in competizione per conservare la terra per la fauna selvatica aumentano i problemi.

Dipolo: il "Niño indiano" che ha portato la siccità devastante nell'Africa orientale I semi di otto colture diverse sarebbero stati piantati in un solo tiro. In un anno secco forse sopravviveranno solo il sorgo e i fagioli - in un buon anno girasoli e mais germogliano e crescono anche. Daryl Stump, Autore previsto

Ci sono alcune cose che gli africani orientali possono fare per alleviare l'impatto dei cambiamenti climatici, in particolare la siccità. Gli allevatori di bestiame potrebbero condividere grandi "banche di pascolo" comuni per agire come un regime assicurativo e diffondere il rischio di fallimento del pascolo. I movimenti pastorali potrebbero essere gestiti meglio per garantire che le aree non diventino troppo pascolate e che i conflitti con le aree di conservazione siano ridotti al minimo. Le foreste di montagna potrebbero essere valutate di più e gestite meglio per catturare l'acqua utile senza la necessità di sistemi di irrigazione costosi e vulnerabili. E infine gli agricoltori potrebbero passare a varietà di colture che sono meglio in grado di far fronte alla variabilità climatica.

Il "Niño indiano" non sta andando da nessuna parte, insieme alle siccità regolari e gravi che provoca. Le persone in Africa orientale devono prepararsi.The Conversation

Circa l'autore

Rob Marchant, lettore di ecosistemi tropicali, Università di York

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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