Il danno al corallo causato dalla fuoriuscita di petrolio BP è peggio di quanto pensassimo

Il danno al corallo causato dalla fuoriuscita di petrolio BP è peggio di quanto pensassimo

I danni alle barriere coralline causati dalla fuoriuscita di petrolio del Deepwater Horizon nel 2010 nel Golfo del Messico sono stati persino più vasti di quanto si credesse inizialmente.

Poiché l'olio della fuoriuscita si è ampiamente dissipato, i ricercatori affermano che ora sono necessari altri indizi per identificare le specie marine che ne sono state colpite.

Per un nuovo studio, gli scienziati hanno usato le condizioni attuali in una comunità di coralli che sono state colpite dalla fuoriuscita nel 2010 come modello di "impronta digitale" per misurare l'impatto della fuoriuscita nelle comunità di coralli scoperte di recente.

"L'impronta dell'impatto della fuoriuscita sulle comunità di coralli è sia più profonda che più ampia rispetto ai dati precedenti indicati", afferma Charles Fisher, professore di biologia a Penn State.

"Questo studio mostra chiaramente che diverse comunità di coralli, fino a 22 chilometri (13.7 miglia) dal sito di fuoriuscita e a profondità superiori a 1,800 metri (5,900 piedi), sono state colpite dalla fuoriuscita".

A differenza di altre specie colpite dalla fuoriuscita i cui resti sono rapidamente scomparsi dal fondo dell'oceano, i coralli formano uno scheletro mineralizzato che può durare per anni dopo la morte dell'organismo.

Danni nel tempo

"Una delle chiavi dell'utilità del corallo come specie indicatore è che lo scheletro del corallo conserva la prova del danno molto tempo dopo che l'olio che ha causato il danno è sparito", dice Fisher.

Per lo studio, pubblicato online nel Atti della National Academy of Sciences, gli scienziati hanno confrontato le comunità di coralli recentemente scoperte con una che avevano scoperto e studiato nel corso della fuoriuscita di petrolio, utilizzandola come modello per la progressione del danno causato dalla fuoriuscita nel tempo.

"Siamo stati in grado di identificare prove di danni causati dalla fuoriuscita nelle due comunità di coralli scoperte nel 2011 perché sappiamo esattamente come apparivano le nostre colonie di coralli modello, colpite dalla fuoriuscita di petrolio nel 2010, quando abbiamo trovato le nuove comunità".

I coralli sono rari nelle acque profonde del Golfo del Messico, ma poiché fungono da specie indicatore per monitorare l'impatto di catastrofi ambientali come lo scoppio di Deepwater Horizon, lo sforzo di trovarli ripaga in utili dati scientifici.

Telecamere subacquee

"Stavamo cercando comunità di coralli a una profondità di oltre 1,000 metri (3,280 piedi) che sono spesso più piccole delle dimensioni di un campo da tennis", afferma Fisher. "Avevamo bisogno di immagini ad alta risoluzione delle colonie di corallo che sono sparse in queste comunità e che variano in dimensioni da una piccola pianta d'appartamento a un piccolo arbusto."

Per iniziare la ricerca, il team ha utilizzato i dati sismici 3D del Bureau of Ocean Energy Management per identificare 488 potenziali habitat di coralli in un raggio di 40 chilometri (25 miglia) attorno al sito di fuoriuscita. Da quell'elenco hanno scelto i 29 siti che hanno giudicato molto probabilmente contenenti coralli colpiti dalla fuoriuscita.

Il team ha quindi utilizzato i sistemi di telecamere trainate e Sentry, un veicolo subacqueo autonomo (AUV), che hanno programmato per viaggiare autonomamente avanti e indietro attraverso aree specifiche raccogliendo immagini dei siti da pochi metri sopra il fondo dell'oceano. Infine, il team ha utilizzato un veicolo a controllo remoto (ROV) ultra-pesante Shilling, per raccogliere immagini ad alta risoluzione di coralli nei siti in cui sono stati scoperti.

"Con le telecamere a bordo del ROV siamo stati in grado di raccogliere splendide immagini ad alta risoluzione dei coralli", afferma Fisher. "Quando abbiamo confrontato queste immagini con il nostro esempio di danno noto al petrolio, tutti i segni erano presenti fornendo prove chiare in due delle comunità di coralli recentemente scoperte sull'impatto della fuoriuscita di petrolio di Deepwater Horizon."

Nella ricerca di comunità di coralli colpite dalla fuoriuscita di petrolio di Deepwater Horizon, il team ha anche trovato due siti di coralli intrappolati con lenze da pesca commerciali, un risultato che ricorda che il Golfo è stato colpito da una varietà di attività umane.

I ricercatori della Temple University, della Louisiana State University, della Woods Hole Oceanographic Institution, del Bureau of Ocean Energy Management e della TDI-Brooks International Inc. hanno contribuito allo studio.

L'amministrazione nazionale oceanica e atmosferica, il finanziamento dell'Iniziativa di ricerca del Golfo del Messico per sostenere gli impatti degli ecosistemi di input di petrolio e gas nel Golfo (ECOGIG), amministrati dall'Università del Mississippi, e BP come parte del Deepwater Horizon Oil Spill Natural Resource La valutazione del danno ha finanziato lo studio.

Fonte: Penn State, studio originale

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